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¿Qué es el petróleo? ¿por qué es importante?

Aunque quizás no lo sospechas, mientras vas en micro rumbo al liceo, un fósil de millones de años circula justo bajo tu asiento. Se llama petróleo. Su importancia es tal que un par de días sin él bastarían para traer el caos a un país entero. Es el llamado "oro negro", principal causante del aumento del precio del pasaje escolar. En este artículo te explicamos cómo funcionan los motores que lo utilizan, y cómo surgió esta sustancia que hace tanta noticia en los medios de comunicación.

El mecanismo de las armas de fuego: la pólvora al encenderse produce una gran cantidad de gas que empuja la bala hacia el exterior. Si quieres verificarlo en la prácitca haz el siguiente experimento: echa una bebida gaseosa en un tubo de ensayo, tápalo con un corcho y agítalo. El gas de la bebida ejercerá tal presión sobre el corcho que éste saltará. Es lo que pasa cuando alguien descorcha una botella de champaña.

Campos de petróleo en California, Estados Unidos. Debajo de estos suelos hay miles de litros del preciado hidrocarburo, mezclados con arena y piedras, esperando ser bombeados hacia la superficie.

Algo de lo que no hablamos en este artículo. El petróleo es también un feroz contaminante; un derrame de crudo puede ocasionar serios daños a la flora y la fauna.

La principal gracia del petróleo es que es un líquido altamente inflamable. Esta propiedad hace posible que se pueda quemar rápidamente. Su combustión genera un gran volumen de gas en un pequeño intervalo de tiempo y así se produce trabajo.

El mecanismo por el cual funciona el motor de la micro que te lleva a clases puede comprenderse mejor si revisamos la forma en que opera un arma de fuego:

  1. Las balas contienen pólvora. Al oprimir el gatillo, una aguja golpea la bala provocando una chispa que enciende la pólvora almacenada.
  2. Entonces se produce gas rápidamente.
  3. El gas sólo puede salir hacia delante, por el cañón de la pistola, y al hacerlo empuja la bala, que sale despedida a gran velocidad.
  4. Por eso mientras más largo es el cañón de la pistola, más tiempo empujan los gases a la bala y esta llega más lejos. Eso explica que las escopetas por tener un cañón más largo, tengan más alcance que las pistolas.

En el caso de los motores de microbuses sucede algo parecido pero con petróleo en vez de pólvora:

  1. el combustible entra a una cámara donde es comprimido, se enciende,
  2. y al quemarse produce gases que tratan de salir a toda velocidad, empujando varios pistones.
  3. Los pistones están conectados a las ruedas del microbús mediante una serie de engranajes parecidos a los de una bicicleta y por esta razón al ser empujados, hacen que las ruedas se muevan.
  4. Las ruedas, obviamente están conectadas a la carrocería de la micro, y ésta se desplaza según la voluntad del conductor.

A veces los pistones movidos por los gases resultantes de la combustión no están conectados a ruedas de un microbús, sino a los engranajes de una fábrica. Entonces lo que se mueve es todo un mecanismo sincronizado para permitir la operación de una maquinaria mayor. Y así como mueve maquinarias y automóviles, el petróleo hoy mueve la economía del mundo entero.

¿Qué es el petróleo?

Desde el punto de vista estrictamente químico el petróleo es una sustancia viscosa y parduzca formada por muchos compuestos orgánicos, en su mayoría hidrocarburos (combinaciones de hidrógeno y carbono) de distinto peso y contextura molecular. Puede tener la consistencia de un líquido tan volátil que se evapora al asomarse a la superficie terrestre, o bien puede presentarse bajo la forma de un líquido tan pesado que casi no fluye.

Este hidrocarburo es resultado de la descomposición de materia orgánica proveniente de plantas y animales cuyos restos fueron sepultados antes de descomponerse totalmente. Esto es posible en determinados ambientes como pantanos o fondos marinos, que puedan haber almacenado grandes cantidades de materia orgánica. Se trata de un proceso que duró millones de años.

El petróleo se forma bajo tierra, donde está sometido a grandes presiones. Tiende a remontar hacia la superficie escurriéndose a través de los poros microscópicos de las rocas y la arena que forman la corteza terrestre. Es incluso menos denso que el agua y por eso flota en la superficie marina. Cuando en su movimiento de ascenso, topa con un manto rocoso impermeable que le impide seguir subiendo, queda atrapado formando un yacimiento petrolífero.

El petróleo tiene dos maneras de alcanzar la superficie:

  • La primera es la más frecuente y tiene que ver con su tendencia natural a emerger tal como lo haría un corcho bajo el agua. Una vez al aire libre se evapora o se degrada, perdiéndose irremediablemente.
  • La segunda manera se da cuando una capa de arcilla u otro accidente geográfico lo retiene en un lugar desde donde es bombeado a la superficie por máquinas especiales. En ese caso su destino podría perfectamente ser el estanque de la micro que te lleva al colegio.

Formar esta fuente de energía tomó mucho tiempo a la naturaleza, así que si alguno de tus compañeros te propone hacer la cimarra, háblale de las toneladas y toneladas de cadáveres de plantas y animales que fueron aprisionadas bajo tierra durante millones de años para que tú y él (o ella) demoren menos en llegar al liceo. Qué privilegio.

Información

Técnica

Descripción BreveEl petróleo, llamado "oro negro" es el principal causante del aumento del precio del pasaje escolar. A continuación te explicamos cómo funcionan los motores que lo utilizan, y cómo surgió esta sustancia que hace tanta noticia en los medios de comunicación.
IdiomaEspañol (ES)
Autoreducarchile
Fuenteeducarchile

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