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¿Cómo se produce el cobre chileno?

Conoce todo sobre la producción de nuestro principal recurso minero: el cobre. ¿Quién lo extrae? ¿con qué máquinas? ¿cuáles son los procesos de producción? Entérate acá.

La mina de Chuquicamata, ubicada en pleno desierto de Atacama y a 15 km de Calama, es la mina de tajo abierto más grande del mundo.

Más de 300 toneladas son capaces de cargar estas enormes máquinas. Son tan grandes que un hombre adulto promedio sólo llega hasta la mitad...de las ruedas del camión.

Después de un largo proceso, este es el resultado final: cátodos de cobre. Son, básicamente láminas de cobre apiladas listas para exportarlas. ¿El principal destino? el mercado asiático.

Probablemente sepas que Chile es el máximo productor mundial de cobre, con alrededor del 35% de la producción planetaria. También habrás oído hablar de la mina de Chuquicamata o te sonará también el nombre de Codelco. Pero… ¿cuánto sabes realmente de los procesos necesarios para que desde las minas se extraiga el cobre y podamos finalmente ocuparlo y exportarlo a otros países?

El principal encargado de explorar, extraer, refinar y vender el material, es la Corporación Nacional del cobre (Codelco). Esta empresa es 100% estatal, es decir, es propiedad de todos los chilenos. Así, podemos decir que cada uno de nosotros es dueño de una pequeña parte de Codelco. Además, muchas empresas privadas explotan el material, siendo la más relevante Minera Escondida.

Máximas reservas mundiales de cobre
 Lugar  País  Reservas mundiales de cobre (en millones de toneladas)  Porcentaje de la producción mundial (aprox).

 1

 Chile

 160

 30%

 2

 Perú

 63

 12%

 3

 México

 38

 7%

 4

 Estados Unidos

 35

 6%

 5

 Indonesia

 31

 6%

 6

 China

 30

 6%

 7

 Polonia

 26

 5%

 8

 Australia

 24

 5%

 9

 Rusia

 20

 4%

 10

 Zambia

 19

 3%

Chile tiene las mayores reservas de cobre en el mundo (alrededor del 30% del cobre mundial está en nuestro país, según la "USGS Mineral Resources Program", el programa de reservas mineras de Estados Unidos - ver recuadro-), las cuales están repartidas en varios lugares del territorio.

Codelco se organiza en divisiones, encargadas de explotar yacimientos, procesar los minerales y obtener finalmente el metal y sus subproductos para enviarlos a todo el mundo. Codelco tiene actualmente cinco divisiones: Codelco Norte, División Salvador, División Ventanas, División Andina y División El Teniente.

Camiones y maquinaria pesada

Como te imaginarás, la tarea de producir cobre no es para nada sencilla. Casi 20 mil hombres y mujeres trabajan día a día en las cinco divisiones de Codelco. Y para ello necesitan de la más alta tecnología

Quizás una de las imágenes que más rápido se nos vienen a la cabeza al hablar de la minería del cobre son los camiones, que llegan a ser realmente gigantes, alcanzando a medir 13 metros de largo, 8 de ancho y 8 de alto. Semejante tamaño hace que puedan cargar alrededor de 300 toneladas cada uno. Para que te hagas una idea, un elefante africano pesa 6 toneladas, es decir, un camión minero puede cargar el peso de unos 50 paquidermos.

Los camiones mineros no tienen cuatro ruedas, sino seis, y cada neumático mide alrededor de 3,5 metros, es decir, el doble de un adulto promedio. Estos camiones además consumen alrededor de 3100 litros por día, o sea, lo que un automóvil corriente gastaría en casi dos años.

En un turno de 8 horas en la mina de Chuquicamata se movilizan 70 camiones desde el fondo hasta la superficie, recorrido que realizan en casi una hora. Estos camiones transportan diariamente 600.000 toneladas. Algo así como cargar el cerro Santa Lucía una vez y media al día.

Otros elementos de gran tamaño son las palas electromecánicas. Ellas son las encargadas de sacar el mineral desde la mina. Además, tienen por función dar forma a los yacimientos, tratando de hacer diseños seguros para evitar derrumbes, aumentando la seguridad y la productividad.

A pesar de su tremendo tamaño y peso, (24 metros de altura y más de mil toneladas, respectivamente) las palas electromecánicas son operadas por una sola persona. Pueden cargar hasta 100 toneladas, por lo que con tres “paladas” se puede llenar un camión entero.

Muchas otras máquinas extrañas trabajan en las minas: molinos para moler el cobre, hornos para fundirlo, y toda una serie de artefactos que ni siquiera te imaginas.

Paso a paso

Tantos años produciendo grandes cantidades de cobre han otorgado una especialización importante. Todo tiene un sentido lógico y los pasos se tienen que ir desarrollando uno por uno, sin saltarse ninguno, para así, seguir produciendo día a día toneladas y toneladas del mineral. A continuación te mostramos todos los procesos productivos que se realizan en una mina de cobre:

Exploración geológica: es la primera etapa, y sin ella, ninguna otra etapa posterior tendría sentido. Aquí, se identifica que hay un yacimiento con mineral suficiente para ser trabajado, se determinan sus características y se establece la forma de explotarlo.

Extracción, carguío y transporte: teniendo claro que existe un yacimiento, se decide comenzar a trabajar en él. Las rocas y los minerales adecuados se extraen de la mina y son transportadas a la planta donde continúan los demás procesos de producción.

Chancado: Es la etapa en la que grandes máquinas reducen el tamaño del material extraído en la mina a porciones cada vez más pequeñas y compactas, de no más de 1,5 pulgadas. Dicho material se ordena apilándolo.

Hasta aquí no hay diferencias, sin embargo, de aquí en más, existen diferentes procesos productivos, dependiendo si el cobre se encontró en la naturaleza combinado con oxígeno (oxidado) o azufre (sulfurado). Generalmente en los yacimientos, el cobre oxidado se encuentra más superficialmente.

Procesos para la extracción del cobre oxidado   

 Lixiviación:
las pilas de material mineralizado se riegan con una solución de agua con ácido sulfúrico que disuelve el cobre contenido en los minerales oxidados, formando una solución de sulfato de cobre.

Esta solución escurre a través de la pila, se recoge, luego se purifica y se concentra antes de llevarla a la electroobtención.

Electroobtención:
es una electrólisis, es decir un proceso mediante el cual se separa un compuesto -cobre, en este caso-, de otros, usando para ello la electricidad.

Así, se recupera el cobre desde la solución desarrollada en la lexiviación, obteniéndose cátodos de la más alta pureza (99,99%).

Cátodos:
los cátodos obtenidos son examinados cuidadosamente.

Aquellos seleccionados son apilados, pesados y embalados para su despacho, el que se realiza mediante trenes y camiones a los puertos de embarque.

Procesos para la extracción del cobre sulfurado 

Molienda: mediante molinos se continúa reduciendo las partículas de mineral hasta obtener un tamaño máximo de 180 micrones (0,18mm). Con esto se forma una pulpa con agua y reactivos que se lleva a la flotación.

Flotación: en esta etapa se genera espuma, cuyas burbujas atrapan el cobre y otros minerales sulfurados contenidos en la pulpa.
Luego de varios ciclos, se recolecta y se seca esta espuma para obtener el concentrado de cobre que continua su purificación.

Fundición: para separar el cobre de otros minerales e impurezas, el concentrado de cobre seco se trata a grandes temperaturas en hornos especiales.
Luego de varios procesos se obtiene cobre RAF (refinado a fuego) el que es moldeado en placas de un peso aproximado de 225 kg, llamadas ánodos.

Electrorefinación: los ánodos provenientes de la fundición se llevan a celdas electrolíticas para su refinación. De este proceso se obtienen cátodos de alta pureza. 99,99 % de cobre.

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