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Descubre los minerales no metálicos

Los minerales más populares, como el cobre, el oro y la plata, son metálicos. Sin embargo, y por si no lo sabías, también existen los minerales no metálicos. ¿Conoces alguno?

¿Sabes qué mineral es este? Este es el litio y nuestro país es el máximo productor mundial. Es el más liviano de los minerales no metálicos y sus usos son múltiples.

La sal es un mineral abundante en todo el mundo, principalmente en los océanos. Chile es un gran productor de sal, ya que tiene la facilidad de tener una serie de importantes salares en el Norte Grande.

Esto te puede parecer raro, pero créelo. Algunos minerales son requeridos por el cuerpo humano. Una pequeña dosis diaria de yodo es necesaria para la prevención de diversas enfermedades. Se encuentra principalmente en las algas y algunos peces.

 litio 

 sal  

yodo 

 salitre 

¿Qué son los minerales?

Los minerales son elementos inorgánicos con una composición química única que los diferencia de las rocas. Las rocas, en cambio, pueden poseer varios minerales, siendo ellas, básicamente, una suma de minerales sin identidad propia. Los minerales provienen directamente de la naturaleza y se encuentran siempre en estado sólido.

Si hablamos de minerales, muy probablemente se te vengan a la cabeza el oro, la plata, el cobre, o el hierro. Y es lógico, esos son los minerales clásicos. Los minerales metálicos. Los minerales metálicos son los que conforman la gran minería y han aportado gran parte de los recursos económicos de nuestro país.

Minerales no metálicos

Características principales de los minerales:

son de origen natural
se encuentran en estado sólido
poseen una combinación química única
son materiales inertes

Sin embargo, existe otro tipo de minería, en general mucho más pequeña  -en Chile no supera el 10 por ciento de la producción minera total-, que se ocupa de los minerales no metálicos, también conocidos como minerales industriales, ya que son un insumo muy relevante para todo tipo de industrias: se utilizan para hacer plásticos, cementos, pinturas o construir objetos electrónicos, entre muchos otros usos.

Hay una enorme cantidad de minerales no metálicos en el mundo y particularmente en Chile; entre los más destacados podemos mencionar: azufre (S), boro (B), carbonato de calcio (CaCO3), carbonato de litio (Li²Co³), cloruro de sodio (NaCl), nitratos (HN0³), y yodo (I), y varios más. Estos minerales se extraen por sus características físicas y químicas, en relación a lo que después se pueda obtener de ellos en la industria, mezclándolos con otros componentes para la producción de los más diversos materiales. La mayoría de ellos deben mezclarse con otros elementos para ser útiles y no tienen demasiado valor por sí solos, como sí lo tienen el cobre, el oro o la plata.

¿Recuerdas haber visto o leído noticias que afirmaban que el precio del cobre bajó o subió tanta cantidad de centavos de dólar? El cobre, como la mayoría de los minerales metálicos, tiene valor en sí mismo. Su precio varía constantemente en el mercado. En el caso de los minerales no metálicos eso se da mucho menos y por ende, sus precios son mucho más estables. (Subir)

Litio (Li)

El litio es el más liviano de todos los elementos sólidos. Es blando y de color plateado. Se encuentra ampliamente distribuido en la naturaleza, aunque comúnmente en pequeñas porciones. Generalmente se encuentra disperso en las rocas y muy rara vez se lo encuentra suelto. También se lo puede hallar en rocas volcánicas y sales minerales.

Tiene múltiples usos, siendo quizás el más relevante el asociado a la producción de baterías para computadores portátiles y celulares. El litio aporta su ligereza, su elevada capacidad energética y resistencia a la descarga. Además se ocupa bastante para la producción de vidrios. ¿Para qué? Bueno, tiene varios beneficios:

permite un mejor control de contaminantes
reduce la temperatura de fusión de los materiales, produciendo un importante ahorro de energía
mejora la calidad del producto por reducción de la expansión térmica, produciendo un producto estable, resistente a los cambios de temperatura

Se utiliza también fuertemente en las grasas lubricantes, esto partió hace varias décadas, utilizándose en productos militares y más actualmente en rodamientos y materiales para automóviles. Aquí, el litio es capaz de retener sus propiedades lubricantes en un amplio intervalo de temperaturas extremas, resistiendo el agua y la oxidación.

Bolivia, en el salar de Uyuni, tiene las máximas reservas del mundo, pero por diversos problemas, no tiene la capacidad de producción. ¿Sabías tú que Chile es el campeón mundial en cuanto a explotación de litio se refiere? El 40 por ciento del litio presente en los diversos productos del mundo en los que se ocupa, es chileno. Casi su totalidad está concentrada en el Salar de Atacama, en el Norte Grande de nuestro territorio. (Subir)

Sal (Cloruro de sodio, Na Cl)

Minerales no metálicos:

Son también conocidos como "minerales industriales"
Son de menor densidad que los metálicos
Sus precios en el mercado son mucho más estables
En Chile aportan aproximadamente el 10 por ciento de nuestra producción minera.

¿La sal? sí, la sal. Te contamos que la sal no sólo sirve para los huevos o las papas fritas. No. La sal tiene muchos más usos que el simple hecho de aliñar las comidas. Es más, apenas un cuarto de sal es para el consumo humano. Uno de los usos más comunes es en las calles y carreteras para derretir la nieve acumulada en ellas y prevenir la formación de hielo. También sirve para sacar manchas de la ropa.

Es clave además en la ganadería, en la alimentación de animales. También, por sus características, es necesaria en la elaboración de una serie productos químicos y farmacéuticos. Además, sirve como aditivo en plásticos y cerámicas.

Chile es también uno de los máximos productores de este mineral a nivel mundial. Se ubica dentro de los diez primeros del mundo y está detrás de Brasil como el máximo productor de la región. La sal es abundante en todo el mundo, la diferencia está en cómo se obtiene y las facilidades para su extracción y/o producción en grandes cantidades. Los salares del Norte Grande nos hacen ser privilegiados en esta materia. (Subir)

Yodo (I)

El yodo se encuentra distribuido en pequeñas cantidades en el aire, el agua y el suelo, siendo los océanos su principal fuente natural. Nuestro país es, tras Japón, el segundo mayor productor mundial de este mineral. Las reservas están fuertemente presentes en el Norte Grande. El yodo es gris oscuro, blando y brillante y tiene, al igual que los minerales anteriores, variadas aplicaciones.

El yodo sirve como medio de contraste para rayos X, constituyendo una coraza impenetrable junto a otros componentes, produciendo un fenómeno que permite fotografiar nuestros tejidos internos con gran precisión. También, mezclado con otras sales y minerales, es indispensable en la producción de productos químicos. Además, sirve como elemento desinfectante en la purificación del agua y, por si fuera poco, en la medicina tiene un uso cotidiano a través de la clásica povidona yodada, para el uso de ciertas curaciones y heridas.

Además el yodo es necesario, en pequeñas dosis, para el cuerpo humano. Se encuentra en las algas y algunos peces: el bacalao, la lubina, el abadejo son ricos en yodo. Se recomiendan 150 microgramos de yodo por día. Esto es necesario para la producción propia de hormonas tiroideas. ¿Un consejo? Como esos peces y algas no son productos tan accesibles, recomendamos consumir sal yodada, y así te evitarás inconvenientes.

La falta crónica de yodo puede provocar la disfunción de la glándula tiroides, estas son claves en el funcionamiento del sistema endocrino. Además de diversas irregularidades cutáneas, gastrointestinales y neurológicas. A su vez, la deficiencia de yodo en mujeres embarazadas puede provocar un significativo déficit neuro-cognitivo en los niños y niñas menores de 5 años. (Subir)

Salitre

El salitre es un mezcla de nitrato de sodio y nitrato de potasio. Se utilizó en los inicios del siglo pasado, principalmente en la industria de la guerra: para la dinamita y todo tipo de explosivos, ya que los nitratos son el insumo básico para esos elementos. Además, es un efectivo fertilizante para la industria agrícola y ganadera. En la actualidad, se sigue utilizando en productos explosivos, además de ser material clave para la pirotecnia.

El salitre también es un mineral no metálico y fue, hace unos 100 años, el "sueldo" de Chile. Similar a lo que representa hoy en día para nosotros el cobre. El salitre sigue existiendo, Chile sigue produciendo, pero su explotación es mínima, ya que dejó de ser rentable económicamente, por la creación del material de forma sintética.

Pese a eso, la extracción de este mineral nos legó un tremendo patrimonio social y cultural. Las salitreras de Humberstone y Santa Laura jugaron un rol relevante en el desarrollo de nuestro país a inicios del siglo XX, así como también aportaron lo suyo personajes como John North, más conocido como el Rey del salitre. Aunque tampoco hay que olvidar eventos tan lamentables como la Matanza de Santa María. El salitre con sus buenos y trágicos momentos, forma, sin duda, parte importante de la historia de Chile. (Subir)

Información

Técnica

Descripción BreveLos minerales más populares, como el cobre, el oro y la plata, son metálicos. Sin embargo, y por si no lo sabías, también existen los minerales no metálicos. ¿Conoces alguno?
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