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Ficha temática

¿Qué es la contaminación?

La Ficha Temática "¿Qué es la contaminación?", propone un compendio de contenidos relacionados con la contaminación del agua, del aire y del suelo: ¿qué es y de donde viene? ¿cuáles son las rutas de la contaminación?, clasificación de los contaminantes, daños y soluciones posibles para este grave problema.

¿Qué es la contaminación?

Cualquier “cosa” que se añada al aire, al agua, al suelo o a los alimentos y que amenace la salud, la supervivencia, o las actividades de los seres humanos o de otros organismos vivos, se denomina contaminación o polución.

La mayoría de los contaminantes corresponden a subproductos o residuos sólidos, líquidos o gaseosos, que se originan al extraer, procesar, convertir en productos, o utilizar un recurso natural. También se considera como contaminación tanto las emisiones de energía no deseadas como las cantidades excesivas de ellas, como es el caso del calor, el ruido, o la radiación.

Los contaminantes pueden llegar a nuestro medio ambiente a través de las actividades humanas o actividades antrópicas, pero también y aunque parezca contradictorio, ciertos procesos naturales como una erupción volcánica, pueden dan origen a la contaminación de las aguas y el aire.

La mayor parte de la contaminación proveniente de actividades humanas se produce en las zonas urbanas o industriales o cerca de ellas, donde se concentran los contaminantes. Algunos contaminantes afectan directamente las zonas en las que se han producido, y otros son transportados por el viento o las aguas hasta otras áreas... La polución no respeta fronteras de ningún tipo.

Algunos contaminantes provienen de fuentes únicas y bien identificables, como la chimenea de una central de energía, el tubo de desagüe de una planta empaquetadora de carne o el tubo de escape de un automóvil. Estos se denominan contaminantes puntuales.

Otros contaminantes vienen de fuentes no puntuales, que se encuentran dispersas que a menudo son difíciles de identificar. Una fuente no puntual de contaminación es la expansión de fertilizantes y pesticidas que tiene lugar desde las parcelas, campos de golf, céspedes y jardines donde se aplican, hacia las corrientes de agua y los lagos. Muchos pesticidas que se esparcen en el aire y el viento los lleva a la atmósfera.

Las rutas ambientales de la contaminación


Un contaminante puede moverse entre el suelo, el aire, el agua y el medio biológico, sufrir todo tipo de cambios físicos y químicos, viajar en una corriente de agua, precipitar en los fondos marinos, terminar en los tejidos de un organismo vivo, interactuar con otros contaminantes que haya en el ambiente, etc.

Además, la dispersión de una sustancia contaminante dependen de ciertos factores medioambientales como el clima, el tipo de suelo, la disponibilidad de oxigeno, entre otras. Entonces conocer las transformaciones y el destino ambiental de lo que le arrojamos a la naturaleza resulta, en muchos casos, caro y técnicamente complicado.

El siguiente esquema presenta un resumen de las rutas posibles que siguen las sustancias contaminantes en el medioambiente (Figura 1).

Cuadro resumen de las rutas de la contaminación

Clasificación de los contaminantes
- Contaminantes no degradables: Son aquellos contaminantes que no se descomponen por procesos naturales. Por ejemplo, son no degradables el plomo y mercurio.
La mejor forma de tratar los contaminantes no degradables (y los de degradación lenta) es por una parte evitar que se arrojen al medioambiente y por otra reciclarlos o volverlos a utilizar. Una vez que se encuentran contaminando el agua, el aire o el suelo, tratarlos, o eliminarlos es muy costoso y, a veces, imposible.
- Contaminantes de degradación lenta o persistente: Son aquellas sustancias que se introducen en el medioambiente y que necesitan décadas o incluso a veces más tiempo, para degradarse. Ejemplos de contaminantes de degradación lenta o persistente son el DDT y la mayoría de los plásticos.
- Contaminantes degradables o no persistentes: Los contaminantes degradables o no persistentes se descomponen completamente o se reducen a niveles aceptables mediante procesos naturales físicos, químicos y biológicos.
- Contaminantes biodegradables: Los contaminantes químicos complejos que se descomponen (metabolizan) en compuestos químicos más sencillos por la acción de organismos vivos (generalmente bacterias especializadas) se denominan contaminantes biodegradables. Ejemplo de este tipo de contaminación son las aguas residuales humanas en un río, las que se degradan muy rápidamente por las bacterias, a no ser que los contaminantes se incorporen con mayor rapidez de lo que lleva el proceso de descomposición.

Factores que determinan la severidad de un contaminante
Hay tres factores que determinan la severidad de los efectos que puede tener un contaminante:
- Naturaleza química: determina hasta qué punto el contaminante es activo y dañino para los organismos vivientes.
- Concentración: corresponde a la cantidad de contaminante presente por unidad de volumen o de peso de aire, agua, suelo o peso corporal. Una forma de reducir la concentración de un contaminante es diluirlo en un gran volumen de agua o de aire.
Hasta antes de que comenzara a sobrecargarse el aire y las corrientes de agua con contaminantes, la disolución era la solución a la contaminación. Ahora es sólo una solución parcial.
- Persistencia del contaminante: Corresponde al tiempo que el contaminante permanece en el aire, suelo, agua o cuerpo.

Daños causados por los contaminantes
Entre los efectos no deseados de los contaminantes se encuentra el trastorno de los sistemas que sostienen la vida tanto de los seres humanos como de otras especies, daños a la flora y la fauna, a la salud humana, daños a la propiedad, las molestias como el ruido y los olores, sabores y vistas desagradables.

Se sabe muy poco acerca de los posibles efectos dañinos del 90% de los 72.000 compuestos químicos sintéticos que tienen uso comercial en la actualidad y de los aproximadamente 1.000 compuestos que se añaden todos los años.

Nuestro conocimiento de los efectos del otro 10% de estos productos químicos es limitado, principalmente porque es muy difícil, lleva mucho tiempo y es muy caro realizar las investigaciones para obtener esta información. Incluso, una vez que se determinan los riesgos más importantes para la salud y el medioambiente de un producto químico en concreto, se sabe muy poco acerca de sus posibles interacciones con otros productos químicos, o de los efectos de dichas interacciones sobre la salud humana, otros organismos y los procesos de mantención de la vida.
 

Contaminación del aire


Fuentes de contaminación
La contaminación del aire es la presencia de una o más sustancias químicas en la atmósfera, en cantidades y durante un tiempo tal que causan daño a los humanos, a otras formas de vida o a las cosas.

Al moverse a lo largo de la superficie de la Tierra, el aire limpio de la troposfera recoge los productos de los fenómenos naturales (tormentas de polvo y erupciones volcánicas) y de las actividades humanas (emisiones de los vehículos y de las chimeneas), que son contaminantes potenciales, o contaminantes primarios.

Los contaminantes primarios se mezclan vertical y horizontalmente, y se dispersan y diluyen en la troposfera. Aquí, algunos de estos contaminantes primarios pueden reaccionar entre sí o con los componentes básicos del aire y formar nuevos contaminantes, que son los contaminantes secundarios.

Los contaminantes primarios y secundarios, de larga duración, pueden viajar a grandes distancias antes de volver a la superficie de la Tierra en forma de partículas sólidas, gotitas, o productos químicos disueltos en las precipitaciones.

La mayoría de los contaminantes que entran en la atmósfera se generan a partir de la combustión de combustibles fósiles tanto en plantas de energía (fuentes fijas) como en vehículos de motor (fuentes móviles). Los vehículos de motor producen más contaminación del aire que ninguna otra actividad humana.

Tipos de contaminación
Entre los principales agentes contaminantes del aire se encuentran:

Esmog fotoquímico
Este es una mezcla de contaminantes primarios y secundarios que se forma por influencia de la luz solar. La mezcla resultante es de más de 100 productos químicos, la que es dominada por el ozono, un gas muy reactivo que perjudica a la mayoría de los organismos vivos. Casi todas las ciudades modernas tienen esmog fotoquímico. Sin embargo, es mucho más frecuente en ciudades con climas soleados, cálidos y secos y con muchos vehículos de motor, como Santiago de Chile.

Esmog industrial
Es el tipo de contaminación formada en su mayor parte por dióxido de azufre, gotitas de ácido sulfúrico en suspensión (formado con parte del dióxido de azufre) y una variedad de partículas sólidas y gotitas suspendidas (llamadas aerosoles). El esmog industrial es un problema en zonas urbanas industrializadas, donde se queman grandes cantidades de carbono (comestibles fósiles) con medidas de control de contaminación inadecuadas.

Deposición o Lluvia ácida
Corresponde a la lluvia, nieve, polvo o gas con un pH inferior a 5,6. Las centrales que utilizan carbono (combustibles fósiles) como fuente de energía, las plantas industriales y hornos de fusión de minerales, tienen chimeneas altas para emitir sus desechos (dióxido de azufre, partículas en suspensión y óxidos de nitrógeno) por encima de la capa de inversión y de esta forma reducir la contaminación local del aire y cumplir los estándares gubernamentales de contaminación, sin tener que añadir costosos dispositivos de control. Esta es una solución de dilución, que reduce la contaminación local del aire.
Sin embargo, esta solución incrementa la contaminación en las zonas que se ubican en la dirección del viento, puesto que los contaminantes primarios que son trasportados hasta 1.000 kilómetros por los vientos dominantes, forman contaminantes secundarios tales como vapor de ácido nítrico, gotitas de ácido sulfúrico y partículas de sulfatos y nitratos generadoras de ácidos, los que vuelven a la superficie de la Tierra en dos formas: (como lluvia, nieve o niebla ácida y nubes de vapor (forma húmeda) y como partículas de ácido (forma seca). La mezcla de ambas formas se llama deposición ácida.

Contaminación del agua

Se dice que el agua está contaminada cuando “su composición o estado están alterados de tal modo que ya no reúne las condiciones adecuadas al conjunto de utilizaciones a las que se hubiera destinado en su estado natural” (definición de la Organización Mundial de la Salud).

Tipos, efectos y fuentes de la contaminación del agua

Patógenos
Este tipo de contaminación del agua se debe a la presencia de agentes patógenos presentes en ella. Corresponden a las bacterias, virus, protozoos y parásitos que se introducen en el agua desde los desagües domésticos y los residuos humanos y animales no tratados.

Residuos que demandan oxígeno
Los residuos que demandan oxígeno, son residuos que se pueden descomponer por la acción de bacterias aeróbicas que requieren oxígeno. Si el agua tiene gran cantidad de este tipo de residuos, aumentará la población de bacterias que los descomponen, las que requieren de cierta cantidad de oxígeno que obtienen del agua, y con ello disminuye la concentración de oxígeno disuelto y la calidad del agua, produciendo la muerte de peces y de otras formas de vida acuáticas dependientes del oxígeno.

Compuestos químicos inorgánicos hidrosolubles
Estos contaminantes corresponden a ácidos, sales y compuestos de metales tóxicos como el mercurio y el plomo. Niveles altos de estos compuestos químicos pueden hacer que el agua no sea apta para el consumo y perjudicial para los peces y otras formas de vida acuática, además de disminuir el rendimiento de los cultivos y acelerar la corrosión de los metales expuestos al agua.

Nutrientes inorgánicos de las plantas
Se refiere a la presencia de nitratos y fosfatos hidrosolubles (fertilizantes agrícolas), que pueden causar un crecimiento excesivo de algas y otras plantas acuáticas, que al morir son descompuestos por bacterias que agotan el oxígeno disuelto en el agua, matando a los peces. Beber agua con niveles excesivos de nitratos disminuye la capacidad de la sangre para transportar el oxígeno causando la muerte de fetos y niños, especialmente menores de un año.

Productos químicos orgánicos
Se refiere a la contaminación por petróleo, la gasolina, plásticos, plaguicidas, disolventes de limpieza, detergentes y muchos otros compuestos químicos de origen orgánico que perjudican la salud humana y dañan a los peces y a otras formas de vida acuáticas.

Sedimentos o materiales en suspensión
Los principales contaminantes del agua son los sedimentos o materiales en suspensión. Estos son partículas del suelo (provenientes de la erosión) y de otros sólidos que quedan suspendidas en el agua. Los sedimentos enturbian el agua y reducen la fotosíntesis, con lo que alteran las redes de alimentos acuáticos. Por otro lado, los sedimentos transportan plaguicidas, bacterias y otras sustancias nocivas, con lo que se destruye también el alimento y las zonas de desove de los peces. También atascan y llenan los lagos, los embalses artificiales, los canales fluviales y las bahías.

Isótopos radiactivos solubles
Estas sustancias se concentran o aumentan biológicamente en varios tejidos y órganos al pasar a través de las cadenas y redes alimentarias. La radiación emitida por tales isótopos puede producir defectos congénitos, cáncer y daños genéticos.

Contaminación genética
La contaminación genética del agua tiene lugar cuando los sistemas acuáticos se alteran con la introducción, accidental o deliberada, de especies no autóctonas. Algunas de estas especies pueden asfixiar a las especies autóctonas, reducir la biodiversidad y producir pérdidas económicas.

Soluciones a la contaminación

Hay dos métodos básicos para luchar contra la contaminación: impedir que llegue al medioambiente o eliminarla una vez que ha llegado.

Tanto la prevención de la contaminación como la limpieza son necesarias, pero los técnicos de medio ambiente y algunos economistas llaman a dar mayor importancia a la prevención, porque funciona mejor y es más económica que la limpieza. Ante una situación de contaminación muy dispersa y de origen difícil de identificar, de residuos peligrosos y contaminantes de degradación lenta y/o no degradables, la prevención de la contaminación es el método más eficaz y quizás el único.

Prevención de la contaminación
La prevención de la contaminación o control de entrada de contaminación, es una solución de producción, que reduce o elimina la producción de contaminantes, a menudo cambiando compuestos químicos o utilizando procesos menos perjudiciales. La contaminación se puede evitar (o por lo menos reducir) con la cuatro “erres” de la utilización de recursos:
- Rechazar: no utilizar
- Reducir
- Reutilizar
- Reciclar


Limpieza de la contaminación
La limpieza de la contaminación consiste en retirar los contaminantes una vez que se ha producido un episodio de contaminación. Sin embargo, los especialistas de medio ambiente han identificado tres importantes debilidades al referirse a la limpieza de la contaminación.
- Primero: a menudo es sólo un parche temporal si los niveles de población y de consumo siguen aumentando y sin que junto a esto se mejore la tecnología de control de la contaminación. Por ejemplo, al incorporar convertidores catalíticos en los automóviles se reduce la contaminación del aire, pero el incremento en el número de automóviles y en la distancia total de los trayectos ha reducido la eficacia de este método de limpieza.
- Segundo: la limpieza de la contaminación generalmente retira un contaminante de una parte del medio ambiente para contaminar otra. Podemos recoger la basura, pero la basura luego se quema (produciendo contaminación en el aire y dejando una ceniza tóxica que hay que dejar en alguna parte); o se arroja a las corrientes de agua, lagos y océanos (produciendo contaminación del agua); o bien se entierra (produciendo contaminación del suelo y de las aguas subterráneas).
- Tercero: una vez que los contaminantes se han incorporado al aire y al agua (y en algunos casos al suelo) y se han dispersado, generalmente es demasiado costoso reducirlos hasta concentraciones aceptables.

Medidas Locales. Todos podemos contribuir

  • Crear conciencia ciudadana.
  • No quemar ni talar plantas.
  • No botar basura en lugares inapropiados.
  • Regular el servicio de aseo urbano.
  • Controlar el uso de fertilizantes y pesticidas.
  • Crear vías de desagües para las industrias que no lleguen a los mares ni ríos utilizados para el servicio o consumo del ser humano ni animales.
  • Controlar los derramamientos accidentales de petróleo.
  • Controlar los relaves mineros.

Realizar campaña con los cursos inferiores para aprender a cuidar el medio ambiente de la contaminación con la información aprendida y conocida por los estudiantes.

La Contaminación

Descripción CurricularNivel: I Medio
Subsector: Química
Unidad temática: El agua

Introducción La Ficha Temática "¿Qué es la contaminación?", propone un compendio de contenidos relacionados con la contaminación del agua, del aire y del suelo.
La actividad que se propone es una actividad introductoria, en que se motiva la reflexión en torno al agua dulce, la importancia para los seres vivos y su disponibilidad en el planeta.
Si bien no se asumen los contenidos disciplinares de química, esta actividad apoya la propuesta transversal del contenido presentado en el Curriculum y en los planes y programas del sector y del nivel.
Este modelo de actividad, puede ser aplicado también a los contenidos de contaminación del aire y del suelo, con las variaciones pertinentes de acuerdo a cada tema.

Sugerencias Metodológicas

O. F. T.

O. F. V.

Contenidos Mínimos

Aprendizajes esperados 

Persona y entorno:
Proteger el entorno natural y promover sus recursos como contexto de desarrollo humano.
Sensibilizarse acerca de los efectos de la acción de la sociedad sobre el medio ambiente y valorar el aporte que puede hacer la química a la resolución de los problemas medioambientales.  Interpretación de los procesos naturales y artificiales de purificación, recuperación y contaminación del agua. Identifican contaminantes específicos en el agua a partir de la formación de precipitados y comprenden los riesgos que representan los contaminantes químicos del agua, tanto para la vida vegetal como animal.

Actividad asociada:
Investigar sobre procesos naturales y artificiales de purificación, recuperación y contaminación del agua, que permitan su cuidado en la naturaleza.

Procedimiento:1. Inicio de la clase
- Invite a sus estudiantes a reflexionar sobre la importancia del agua para los seres vivos y la situación de disponibilidad. Para ello distribuya la carta del Secretario General de la ONU con ocasión del día mundial del agua.

Mensaje del Secretario General con motivo del Día Mundial del Agua

22 de marzo de 2005

El agua es esencial para la vida y, sin embargo, es escasa para millones de personas en todo el mundo. Muchos millones de niños mueren a diario por enfermedades transmitidas por el agua y la sequía azota periódicamente algunos de los países más pobres del planeta.
El mundo debe dar respuestas mucho mejores. Hemos de aprovechar mejor el agua, especialmente en la agricultura. Hay que liberar a las mujeres y las niñas de la tarea diaria de ir a buscar agua, a menudo muy lejos, y hacerles participar en la adopción de decisiones sobre su ordenación. Debemos dar una importancia prioritaria al saneamiento, aspecto en el que el progreso va más a la zaga. Además, hemos de demostrar que los recursos hídricos no deben ser fuente de conflicto, sino un elemento catalizador para la cooperación.
Se han producido avances considerables, pero todavía queda una gran labor por hacer. Por eso, este año el Día Mundial del Agua marca también el comienzo del Decenio "El agua, fuente de vida". Nuestro objetivo es alcanzar las metas acordadas internacionalmente para 2015 en el ámbito del agua y el saneamiento y sentar las bases para seguir avanzando en los años siguientes.
Estamos ante un asunto urgente de desarrollo humano y de dignidad humana. En este Día Mundial del Agua, adoptemos la decisión de trabajar más para proporcionar agua potable y apta para el consumo a todas las personas del mundo. Asimismo, reafirmemos nuestro compromiso de ordenar mejor los recursos hídricos mundiales, que son nuestro único medio de supervivencia y de conseguir un desarrollo sostenible en el siglo XXI.

Fuente: http://www.un.org/spanish/events/waterday/2005/ 

- Recuerde algunos datos e información general como los siguientes:
• Hasta el momento, el planeta Tierra, es el único del Sistema Solar en donde hay agua en estado líquido.
• El agua ha sido un factor determinante en el desarrollo de toas las civilizaciones. Como testimonio de su importancia podemos ver los acueductos romanos y las canalizaciones de la civilización Inca, los que aún siguen en pié.
• El 97,3% del agua de la Tierra es agua salada.
• Solo el 2,7% del agua del planeta corresponde a agua dulce.
• El agua dulce disponible no está uniformemente distribuida.

- Invite a que en forma colectiva respondan oralmente esta pregunta y escriba las respuestas en el pizarrón:
• ¿Se contamina al agua en forma natural?
• ¿Todo tipo de contaminación trae implícita la actividad humana?
• ¿De qué modos la actividad humana contamina el agua?

2. Desarrollo
- Utilizando las respuestas de los estudiantes, busque las principales experiencias y conocimientos previos con la intención de detectar aquellos errores que impidan nuevos aprendizajes y organice un mapa del diagnóstico general.
- Organice a sus estudiantes en grupos de trabajo y distribuya en ellos la ficha temática correspondiente a la contaminación, la que se encuentra disponible aquí.
- Los estudiantes leen en silencio la ficha temática y buscan la información necesaria para responder las preguntas planteadas.
- Guíe a sus estudiantes para que utilizando esquemas, mapas conceptuales u otros organizadores gráficos, organicen la información y elaboren las respuestas que presentarán al curso.
- Invite a que voluntariamente los grupos presenten sus respuestas ante el curso y oriente la discusión sobre el tema. Cierre la presentación con la publicación en el diario mural de los esquemas de las respuestas de todos los grupos.
- Complete el trabajo con un comentario general acerca de la importancia del agua y del compromiso de cuidarla.

3. Cierre
- Invite a sus estudiantes a reflexionar sobre el compromiso del cuidado del agua y de cómo evitar su contaminación.
- Sitúe a sus estudiantes en un contexto de escasez de agua por un tiempo prolongado a causa de un acontecimiento como un accidente en el desierto de Atacama, la rotura de cañerías después de un sismo, la sequía continua de varios años, etc. e invítelos a  responder las siguientes preguntas:¿cómo racionarías el agua disponible para su supervivencia y comodidad? ¿Qué usos del agua evitarías?
- Ilustre la toma de decisiones utilizando la información del consumo de agua diaria que se presenta en esta tabla:

Actividad

Cantidad de agua (L)

En la ducha (cinco minutos) 100 litros
En la descarga del baño 50 litros
En lavado de ropa 30 litros
En lavado de loza 27 litros
En el jardín  18 litros
En lavar y cocinar alimentos 15 litros
Otros usos (beber o lavarse las manos) 10 litros

- Motive a los alumnos y alumnas a que escriban un compromiso personal respecto del cuidado del agua e invítelos a publicarlos voluntariamente en el diario mural de la sala.

Información

Técnica

Descripción BreveLa Ficha Temática "¿Qué es la contaminación?", propone un compendio de contenidos relacionados con la contaminación del agua, del aire y del suelo: ¿qué es y de donde viene? ¿cuáles son las rutas de la contaminación?, clasificación de los contaminantes, daños y soluciones posibles para este grave problema.
Temas relacionados
IdiomaEspañol (ES)
Autoreducarchile
Fuenteeducarchile
Clasificación Curricular
NivelSectorUnidad o eje
1° medioBiologíaOrganismos, ambiente y sus interacciones
1° medioQuímicaLa materia y sus transformaciones

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